Частан викенд за читање: „Да подметнемо ватру“, Јацк Лондон

{h1}


Напомена уредника: Моја друга омиљена кратка прича Џека Лондона (након „У далекој земљи“) Је његов класик„ Да ложимо ватру “. Приказујући „Вукову“ мишићаву прозу у свом најбољем издању, Лондон води читаоца у сурови пејзаж Иукона, окружења лично је доживео као учесник Клондике златне грознице. Лондон се у овој причи дотиче неких од његових омиљених тема: глупости не слушања искусних ветерана, борбе човека против природе и високе цене коју плаћају они који нису довољно скромни пред њеним бруталним законима . Прочитајте га овог викенда и затећи ћете себе како вучете покривач око себе док се језа нехотице увлачи у ваше кости.

____________________


Дан је био сломљен хладан и сив, крајње хладан и сив, када се човек скренуо са главне Иуконове стазе и попео на високу обалу земље, где је мутна и мало путовала стаза водила на исток кроз масну смрековину. Била је то стрма обала, а он је застао дах на врху, оправдавајући то самим собом гледајући на сат. Било је девет сати. Није било сунца ни наговештаја сунца, иако на небу није било облака. Био је ведар дан, а ипак се чинило да нема видљиве сумње на лицу ствари, суптилна тама која је дан учинила мрачним, а то је било због одсуства сунца. Ова чињеница није забринула човека. Навикао је на недостатак сунца. Прошли су дани откако је угледао сунце и знао је да мора проћи још неколико дана пре него што та весела кугла, према југу, само завири изнад линије неба и одмах се спусти с видика.

Човек је бацио поглед уназад путем којим је дошао. Иукон је лежао километар широко и скривен под ледом од три стопе. На врху овог леда било је толико стопа снега. Све је било чисто бело, ваљало се у благим таласима тамо где су се створили застоји леда од смрзавања. Север и југ, колико је могло да види његово око, били су непрекинуте беле боје, осим тамне линије косе која се кривила и увијала око острва прекривеног смрчом на југу, а која се кривила и увијала на северу, где нестао је иза другог острва прекривеног смрчом. Ова тамна линија косе била је стаза - главна стаза - која је водила на југ петсто миља до превоја Цхилцоот, Диеа и слане воде; и то је водило на север седамдесет миља до Давсона, и даље даље на север хиљаду миља до Нулата и на крају до Светог Михаила на Беринговом мору, хиљаду миља и пола хиљаде више.


Али све ово - мистериозни, далекосежни траг косе, одсуство сунца с неба, силна хладноћа и необичност и необичност свега тога - нису оставили никакав утисак на човека. То није било зато што је одавно навикао на то. Дошао је у земљу, а цхецхакуо, и ово му је била прва зима. Невоља с њим била је у томе што је био без маште. Био је брз и опрезан у стварима живота, али само у стварима, а не у значењима. Педесет степени испод нуле значило је осамдесет чудних степени мраза. Таква чињеница га је импресионирала као да му је хладно и нелагодно и то је било све. То га није довело до медитације о његовој слабости као температурном створењу и уопште о човековој слабости, способној само да живи у одређеним уским границама топлоте и хладноће; и одатле га даље није одвело у претпостављено поље бесмртности и место човека у универзуму. Педесет степени испод нуле представљало је залогај мраза који је болео и од којег се морају заштитити рукавице, наушнице, топле мокасине и дебеле чарапе. Педесет степени испод нуле за њега је било управо тачно педесет степени испод нуле. Да у томе треба бити ишта више од тога, била је то мисао која му никада није пала на памет.



Кад се окренуо да настави, пљунуо је спекулативно. Зачуло се оштро, експлозивно пуцкетање. Поново је пљунуо. И опет, у ваздуху, пре него што је могао да падне на снег, пљувачка је пуцкетала. Знао је да на педесет испод пљувачке пуцкетају по снегу, али ова пљувачка је пуцкетала у ваздуху. Несумњиво је било хладније од педесет доле - колико хладније није знао. Али температура није била битна. Везао се за старо потраживање на левом рачвању Хендерсон Цреека, где су већ били дечаци. Прешли су преко преграде од земље Индиан Цреек, док је он заобилазним путем погледао могућности извлачења трупаца у пролеће са острва на Јукону. У камп би стигао до шест сати; мало по мраку, била је истина, али дечаци би били тамо, ватра би се гасила и топла вечера би била спремна. Што се тиче ручка, притиснуо је руку на избочени завежљај испод јакне. Такође му је било испод кошуље, умотано у марамицу и лежало уз голу кожу. То је био једини начин да се кекс не смрзне. Пригодно се насмешио у себи док је размишљао о оним кексима, сваки разрезан и натопљен машћу од сланине, а сваки је приложио издашну кришку пржене сланине.


Заронио је међу велике смрче. Стаза је била слаба. Нога снега је пала откад су прошле последње саонице и било му је драго што је без саоница, путујуће светло. У ствари, није носио ништа осим ручка умотаног у марамицу. Изненадио се, међутим, хладноћом. Сигурно је било хладно, закључио је, док је руком трљао утрнути нос и јагодице. Био је човек топлих бркова, али коса на његовом лицу није штитила високе јагодичне кости и нестрпљив нос који се агресивно гурнуо у ледени ваздух.

За човековим петама касао је пас, велики домаћи хаски, прави вук-пас, сиво обложен и без икаквих видљивих или темпераментних разлика од свог брата, дивљег вука. Животиња је била депресивна због силне хладноће. Знало је да није време за путовања. Његов инстинкт испричао је истинитију причу него што је човеку испричала човекова пресуда. У стварности није било само хладније од педесет испод нуле; било је хладније од шездесет доле, од седамдесет доле. Било је седамдесет и пет испод нуле. Пошто је тачка смрзавања тридесет две изнад нуле, то је значило да је добијено сто и седам степени мраза. Пас није знао ништа о термометрима. Могуће је да у његовом мозгу није било оштре свести о стању врло хладном какво је било у човековом мозгу. Али звер је имао свој инстинкт. Доживјело је магловиту, али пријетећу стрепњу која га је покорила и натјерала да се шкљоцне по човјековим петама, и због чега је нестрпљиво пропиткивало свако нехотично кретање човјека као да очекује да оде у камп или да негдје потражи склониште и ложи ватру. Пас је научио ватру и желео је ватру, или да се закопа под снегом и загрли своју топлину подаље од ваздуха.


Смрзнута влага његовог дисања слегла се на његово крзно у фином праху мраза, а нарочито су му се зглобови, њушка и трепавице избељивали од кристалног даха. Црвена брада и бркови човека такође су били замрзнути, али солидније, талог је попримао облик леда и повећавао се са сваким топлим, влажним дахом који је издахнуо. Такође, човек је жвакао дуван, а њушка леда држала му је усне тако круто да није успео да очисти браду када је избацио сок. Резултат је био да му је кристална брада боје и чврстоће јантара повећавала дужину на бради. Ако би пао, разбио би се попут стакла на крхке фрагменте. Али није му сметао додатак. Била је то казна коју су сви жвакачи дувана плаћали у тој земљи, а раније је био вани у два налета. Није знао да су били толико хладни као овај, али по духовном термометру на Шездесет миља знао је да су регистровани на педесет испод и на педесет пет.

Неколико миља се задржао кроз равничарску шуму, прешао широки стан црњоглавих глава и спустио се низ обалу до залеђеног корита малог потока. Ово је био Хендерсон Цреек и знао је да је удаљен десет миља од рачвања. Погледао је на сат. Било је десет сати. Прелазио је четири миље на сат и рачунао је да ће на рачвања стићи у пола дванаест. Одлучио је да тај догађај прослави једући тамо свој ручак.


Пас му је поново упао за петама, са опуштеним репом, док се човек замахнуо дуж корита потока. Јасно се видела бразда старе стазе за санкање, али десетак центиметара снега покрило је трагове последњих тркача. За месец дана ниједан човек није сишао или сишао тим тихим потоком. Човек се чврсто држао. Није му било превише стало да размишља, а баш тада нарочито није имао о чему да размишља, осим да ће јести ручак на рашљама и да ће у шест сати бити у кампу са дечацима. Није било ни с ким да разговара и, да јесте, говор би био немогућ због ледене њушке на устима. Тако је наставио монотоно да жваће дуван и да повећава дужину своје јантарне браде.

С времена на време мисао се поновила да је било врло хладно и да никада није доживео такву хладноћу. Шетајући трљао је образе и нос надланицом орочене руке. Учинио је то аутоматски, повремено мењајући руке. Али трљао би се, чим би зауставио јагодице, утрнуле су му кости, а следећег тренутка крај носа је утрнуо. Сигурно је промрзнуо образе; он је то знао и искусио је жаљење што није смислио каиш за нос какав је Буд носио у хладном тренутку. Таква трака је прошла и преко образа и спасила их. Али, на крају крајева, није било много важно. Шта су били смрзнути образи? Помало болно, то је било све; никад нису били озбиљни.


Празан, као што је човеков ум био од мисли, био је пажљиво посматран и приметио је промене у потоку, кривинама и завојима и застојима дрва, и увек је оштро приметио где је ставио ноге. Једном, заобишавши завој, нагло је задрхтао, попут запрепашћеног коња, завио се од места где је ишао и повукао се неколико корака натраг дуж стазе. Поток за који је знао да је био смрзнут до дна - ниједан поток није могао садржавати воду те арктичке зиме - али такође је знао да постоје извори који су избијали из обронака и пролазили испод снега и на врху леда потока. Знао је да најхладнија пуцања никад нису заледила ове изворе, а знао је и њихову опасност. Биле су то замке. Сакрили су базене воде под снегом дубоким три метра. Понекад их је покривала ледена кожа дебљине пола центиметра, а заузврат их је покривао снег. Понекад су били наизменични слојеви воде и ледене коже, тако да је неко пробио неко време, понекад се влажећи до појаса.

Због тога је дрхтао у таквој паници. Под ногама је осетио давање и зачуо пуцкетање снегом скривене ледене коже. А смочити ноге на таквој температури значило је невоље и опасности. То је у најмању руку значило одлагање, јер ће бити присиљен да заустави и ложи ватру, а под њеном заштитом да босе ноге док суши чарапе и мокасине. Стајао је и проучавао корито потока и његове обале и закључио да проток воде долази с десне стране. Неко време је размишљао, трљајући нос и образе, а затим се заобишао улево, опрезно закорачујући и искушавајући подлогу за сваки корак. Једном кад се ослободио опасности, свеже је жвакао дуван и замахнуо својим кораком од четири миље.

Током наредна два сата наишао је на неколико сличних замки. Обично је снег изнад скривених базена имао утонуо, ушећерен изглед који је оглашавао опасност. Међутим, још једном је имао блиски позив; и једном, сумњајући на опасност, приморао је пса да иде напред. Пас није желео да иде. Висело је назад док га човек није гурнуо напред, а онда је брзо кренуло преко беле, непрекинуте површине. Изненада се пробио, залетео на једну страну и извукао на чвршће ноге. Наквасило је ноге и ноге, а вода која се за њега држала готово се одмах претворила у лед. Учинио је брзе напоре да јој лиже лед с ногу, а затим се спустио у снег и почео да изгриза лед који се створио између прстију. Ово је било питање инстинкта. Дозволити да лед остане остао би значило болне ноге. То није знало. Она се само повиновала мистериозном подстицају који је произашао из дубоких крипти његовог бића. Али човек је знао, пошто је постигао суд о томе, и уклонио је рукавицу с десне руке и помогао да се истргну честице леда. Није излагао прсте дуже од минута и био је запањен брзом утрнулошћу која их је погодила. Било је сигурно хладно. Нагло је навукао рукавицу и дивљачки је ударио руком по грудима.

У дванаест сати дан је био најлепши. Па ипак, сунце је на зимском путовању било превише на југу да би очистило хоризонт. Избочина земље интервенисала је између ње и Хендерсон Цреека, где је човек у подне ходао под ведрим небом и није бацао сенку. У пола дванаест, у минут, стигао је до рачвања потока. Био је задовољан брзином коју је постигао. Да је наставио, сигурно би био са дечацима до шест. Откопчао је јакну и кошуљу и извукао ручак. Акција је одузела највише четврт минуте, али у том кратком тренутку утрнулост је ухватила изложене прсте. Није ставио рукавицу, већ је, уместо тога, ударио прстима десетак оштрих удараца по нози. Затим је сео на снег прекривен балван да једе. Убод који је уследио након ударања прстију по нози престао је тако брзо да је био затечен, да није имао шансе да загризе бисквит. Ударао је прстима неколико пута и вратио их у рукавицу, одмарајући другом руком ради јести. Покушао је да узме залогај, али је њушка леда спречила. Заборавио је да ложи ватру и да се отопи. Захихотао се својој глупости и док се смијао приметио је како се утрнулост увлачи у изложене прсте. Такође, приметио је да је пецкање које му је први пут дошло на ножне прсте када је седео већ пролази. Питао се да ли су ножни прсти топли или су утрнули. Преместио их је у мокасине и закључио да су отупели.

Журно је навукао рукавицу и устао. Био је помало уплашен. Лупао је горе-доле док се пецкање није вратило у стопала. Свакако је било хладно, била је његова мисао. Тај човек из Сулпхур Цреека рекао је истину говорећи како је понекад хладно у земљи. И он му се у то време смејао! То је показало да човек не сме бити превише сигуран у ствари. Није ту било грешке, било је хладно. Корачао је горе-доле, лупајући ногама и млатећи рукама, све док га топлина није уверила. Затим је извадио шибице и наставио да ложи ватру. Из шикаре, где је висока вода претходног извора била залиха зачињених гранчица, добио је огревно дрво. Пажљиво радећи од малог почетка, убрзо је запалио ватру, над којом је одмрзнуо лед са лица и у заштиту чији је јео своје кексе. На тренутак је хладноћа свемира била надмудрена. Пас је уживао у пожару, протежући се довољно близу топлоте и довољно далеко да побегне да буде запеван.

Кад је човек завршио, напунио је лулу и провео угодно време за пушење. Затим је навукао рукавице, чврсто ставио наушнице капе око ушију и кренуо стазом потока уз леву виљушку. Пас је био разочаран и чезнуо је за ватром. Овај човек није знао хладноћу. Могуће је да све генерације његовог порекла нису знале о хладноћи, правој хладноћи, хладноћи сто седам степени испод тачке мржњења. Али пас је знао; све његове претке су знале, а знање је наследило. И знало је да није добро ходати у иностранству по тако страшној хладноћи. Било је време да легнемо удобно у рупу у снегу и сачекамо да се завеса облака повуче преко лица свемира одакле је дошла ова хладноћа. С друге стране, постојала је изоштрена блискост између пса и човека. Један је био роб друге муке, а једина миловања која је икад примила била су миловања бича и оштрих и претећих звукова грла који су претили бичу. Дакле, пас се није потрудио да саопшти човеку своје привођење. То није било забринуто за добробит човека; то је само за себе жудило натраг према ватри. Али човек је зазвиждао и обратио му се звуком бичевања, а пас је замахнуо за петама и следио за њим.

Човек је узео дуван и жвакао браду. Такође, његов влажни дах брзо је попрашио беле бркове, обрве и трепавице. Чинило се да на левом рачвању Хендерсона није било толико извора, а човек пола сата није видео никакве трагове. А онда се догодило. На месту где није било знакова, где је меки, непрекинути снег доле оглашавао чврстину, човек се пробио. Није било дубоко. Наквасио се до пола до колена пре него што се залетео до чврсте коре.

Био је љут и наглас је проклео своју срећу. Надао се да ће ући у камп са дечацима у шест сати, а ово ће му одложити сат времена, јер ће морати да ложи ватру и осуши ножни ногавиц. Ово је било императив на тој ниској температури - он је толико знао; и окренуо се у страну до обале којом се попео. На врху, запетљано у шипражју око дебла неколико малих смрека, налазило се водостај сувог огревног дрвета - углавном штапића и гранчица, али и већи делови зачињених грана и финих, сувих прошлогодишњих трава. Бацио је неколико великих комада на врх снега. Ово је послужило за темељ и спречило је да се млади пламен утопи у снегу који би се иначе отопио. Пламен који је добио додиривањем шибице малим комадићем коре брезе који је извадио из џепа. Ово је горело чак и лакше од папира. Поставио га је на темељ, напајао је млади пламен праменовима суве траве и најситнијим сувим гранчицама.

Радио је полако и пажљиво, свјестан своје опасности. Постепено, како је пламен јачао, повећавао је величину гранчица којима га је хранио. Чучао је у снегу, извлачећи гранчице из њиховог заплета у четкици и хранио се директно у пламену. Знао је да не сме бити неуспеха. Када је седамдесет и пет испод нуле, човек не сме да пропадне у првом покушају да запали ватру - то јест, ако су му ноге мокре. Ако су му ноге суве, а не успе, може трчати стазом пола миље и обновити циркулацију. Али циркулација влажних и смрзнутих стопала не може се повратити трчањем када је испод седамдесет и пет. Без обзира колико брзо трчао, мокре ноге ће се јаче смрзавати.

Све ово је човек знао. Олдтајмер на Сулпхур Црееку рекао му је о томе претходне јесени, а сада је ценио савет. Већ је сва сензација нестала из његових ногу. Да би подметнуо ватру, био је приморан да уклони рукавице, а прсти су брзо утрнули. Његов темпо од четири миље на сат држао је срце да пумпа крв на површину тела и на све екстремитете. Али истог тренутка када се зауставио, рад пумпе је попустио. Хладна свемира ударила је незаштићени врх планете и он је, налазећи се на том незаштићеном врху, примио пуну силу ударца. Крв његовог тела устукнула је пред њим. Крв је била жива, попут пса и попут пса, кога је желео да сакрије и прикрије се од страшне хладноће. Све док је ходао четири миље на сат, испумпавао је ту крв, хтео-не хтео, на површину; али сада се повукло и потонуло у удубљења његовог тела. Екстремитети су први осетили његово одсуство. Влажне ноге су му се брже смрзле, а изложени прсти брже су утрнули, мада још увек нису почели да се смрзавају. Нос и образи већ су се смрзавали, док се кожа целог његовог тела хладила док је губила крв.

Али био је на сигурном. Прсти на ногама, носу и образима додиривали би само мраз, јер је ватра почела да гори од снаге. Хранио га је гранчицама величине прста. За следећи минут могао би да је нахрани гранама величине зглоба, а затим уклони мокру ножну опрему и док се осуши голе ноге угреје уз ватру, прво их трљајући. , наравно, са снегом. Пожар је успео. Био је на сигурном. Сетио се савета олдтајмера на Сулпхур Црееку и насмешио се. Олдтајмер је био врло озбиљан у постављању закона да нико не сме путовати сам Клондиком након педесет доле. Па, ево га; имао је несрећу; био је сам; и он се спасао. Ти олдтајмери ​​били су прилично женствени, неки од њих, помислио је. Све што је човек морао је да држи главу и са њим је било све у реду. Сваки човек који је био човек могао је путовати сам. Али било је изненађујуће, брзином којом су му се смрзавали образи и нос. И није мислио да ће његови прсти за тако кратко време остати без живота. Били су беживотни, јер их је једва могао натерати да се ухвате за гранчицу, и чинило се да су удаљени од његовог тела и од њега. Када је додирнуо гранчицу, морао је да погледа и види да ли га је држао или не. Жице су биле прилично добро спуштене између њега и његових врхова прстију.

Све је то рачунало мало. Била је ватра, пуцкетала је и пуцкетала и обећавала живот уз сваки плесни пламен. Почео је да одвезује своје мокасине. Обложени су ледом; густе немачке чарапе биле су попут омотача од гвожђа до пола колена; а мокасине жице биле су попут челичних шипки које су биле све увијене и заплетене као неки пожар. На тренутак је повукао утрнуле прсте, а онда је, схвативши глупост, извукао нож у корицама.

Али пре него што је успео да пресече конце, догодило се. То је била његова грешка или тачније грешка. Није требало да ложи ватру испод смрче. Требао је да га сагради на отвореном. Али било је лакше извући гранчице из четке и бацити их директно на ватру. Сад је дрво под којим је то радио носило тежину снега на својим гранама. Недељама није дувао ветар, а свака грана је била потпуно испражњена. Сваки пут када је повукао гранчицу, дрвету је саопштио малу узнемиреност - што се њега тиче неприметно узнемирење, али узнемирење довољно да изазове катастрофу. Високо на дрвету једна грана је преврнула свој снег. Ово је пало на гране доле, преврнувши их. Овај процес се наставио, ширећи се и укључујући цело дрво. Нарасла је попут лавине и спустила се без упозорења на човека и ватру и ватра је уклоњена! Тамо је изгорео плашт свежег и несређеног снега.

Човек је био шокиран. Било је то као да је управо чуо своју смртну казну. За тренутак је седео и загледао се у место где је била ватра. Тада је постао врло смирен. Можда је олдтајмер на Сулпхур Црееку био у праву. Да је имао само пратитеља, сада не би био у опасности. Траил мате је могао запалити ватру. Па, на њему је било да поново разбукта ватру и овај пут не сме бити неуспеха. Чак и да је успео, највероватније би изгубио неке прсте на ногама. Стопала су му до сада већ сигурно била смрзнута, а проћи ће и неко време док друга ватра није била спремна.

Такве су биле његове мисли, али није седео и размишљао о њима. Био је заузет све време док су му пролазили кроз мисли, направио је нови темељ за ватру, овог пута на отвореном; где га ниједно издајничко дрво не би могло избрисати. Даље је сакупљао суве траве и ситне гранчице са висоководне флоте. Није могао да сабере прсте да их извуче, али је могао да их скупи за шаку. На овај начин добио је много трулих гранчица и комадића зелене маховине који су били непожељни, али било је најбоље што је могао. Радио је методично, чак је сакупљао и наручје већих грана да би се касније користио кад је ватра скупила снагу. И све време док је пас седео и гледао га, са одређеном чежњивом пажњом у очима, јер је на њега гледао као на добављача ватре, а ватра је споро долазила.

Кад је све било спремно, човек посегне у џеп по други комад брезове коре. Знао је да је кора тамо, и, иако је није могао осетити прстима, могао је чути њено оштро шуштање док је пипао по њој. Покушајте како хоће, није могао да се ухвати за руку. И све време је у његовој свести било сазнање да су му се сваког тренутка ноге смрзавале. Ова мисао га је често доводила у панику, али он се борио против ње и био смирен. Зубима је навукао рукавице, млатио је руке напред-назад, ударајући рукама свом снагом у бокове. То је учинио седећи и устао да то учини; и све време док је пас седео у снегу, вучја репна реп му се топло увио преко предњих ногу, а оштре вучје уши пажљиво су се набијале напред док је посматрала човека. А човек је док је ударао и млатио рукама и рукама осећао је велику навалу зависти док је посматрао створење које је топло и сигурно у свом природном покривачу.

После неког времена био је свестан првих далеких сигнала осећаја у пребијеним прстима. Тихо трњење постајало је све јаче док није прерасло у болну бол, која је била мучна, али коју је човек поздравио са задовољством. Скинуо је рукавицу с десне руке и дохватио брезу. Откривени прсти брзо су опет утрнули. Следеће је изнео гомилу шибица сумпора. Али силна хладноћа већ му је истјерала живот из прстију. У његовом напору да одвоји једну утакмицу од осталих, цела гомила је пала у снег. Покушао је да га извуче из снега, али није успео. Мртви прсти нису могли ни да се додирну ни да се ухвате. Био је врло опрезан. Возио је помисао на смрзнуте ноге; и нос, и образе, ван себе, посветивши целу душу шибицама. Гледао је, користећи осећај вида уместо додира, и када је видео прсте на обе стране гомиле, затворио их је - то јест хтео је да их затвори, јер су жице биле повучене, а прсти су не покоравати се. Повукао је рукавицу на десној руци и жестоко је ударио у колено. Затим је, са обе орочене руке, скупио гомилу шибица, заједно са пуно снега, у крило. Ипак му није било ништа боље.

После извесне манипулације успео је да гурне грозд између пета руку на рукама. На тај начин га је носио до уста. Лед је пуцкетао и пукао кад је силовитим напорима отворио уста. Увукао је доњу вилицу, извио горњу усну с пута и стругнуо гомилу горњим зубима како би одвојио шибицу. Успео је да добије један који је пао у крило. Није му било ништа боље. Није могао да га подигне. Затим је смислио начин. Узео га је у зубе и огребао по нози. Двадесет пута се огребао пре него што је успео да је запали. Док је пламтело, придржавао га је зубима до брезове коре. Али горући сумпор ушао му је у ноздрве и у плућа, због чега је грчевито кашљао. Шибица је пала у снег и угасила се.

Олдтајмер на Сулпхур Црееку био је у праву, помислио је у тренутку контролисаног очаја који је уследио: после педесет доле, човек би требало да путује са партнерком. Победио је руке, али није успео ни у једној узбудљивој сензацији. Одједном је оголио обе руке, уклањајући рукавице зубима. Ухватио је целу гомилу између пета руку. Његови мишићи руку који нису били смрзнути омогућили су му да чврсто притисне пете уз шибице. Затим је огребао гомилу по нози. Пламтело је у пламену, седамдесет шибица сумпора одједном! Није било ветра који би их могао одувати. Држао је главу у страну да избегне давеће испарења, а пламтећу гомилу придржавао је брезове коре. Док га је држао, постао је свестан осећаја у својој руци. Месо му је горело. Могао га је осетити. Дубоко испод површине могао је то да осети. Сензација се развила у бол који је постајао акутни. И даље је то издржао, држећи пламен шибица неспретно за кору која се није могла лако запалити јер су му на путу биле његове сопствене гореће руке, упијајући већину пламена.

Напокон, кад више није могао да издржи, тргне руке. Пламтеће шибице падале су цврчећи у снег, али кора брезе је горела. Почео је да полаже суве траве и најситније гранчице на пламен. Није могао да бира, јер је морао да подиже гориво између пета руку. Мали комадићи трулог дрвета и зелене маховине лепили су се за гранчице, а он их је зубима одгризао како је могао. Неговао је пламен пажљиво и неспретно. Значило је живот и не сме пропасти. Повлачење крви са површине његовог тела сада га је натерало да дрхти и постајао је неспретнији. Велики комад зелене маховине пао је равно на малу ватру. Покушао је да је избочи прстима, али дрхтави оквир га је натерао да превише завири и пореметио је језгро мале ватре, запаљене траве и ситне гранчице које су се раздвајале и расуле. Покушао је да их поново скупи, али упркос напорима напора, дрхтавица му се измакла, а гранчице су се безнадежно расуле. Свака гранчица испухала је дим и изашла. Провајдер пожара није успео. Док је апатично гледао око себе, поглед му је усмјерио поглед на пса, који је сједио преко рушевина ватре од њега, у снијегу, чинећи немирне, погрбљене покрете, лагано подижући једно предње и друго друго стопало, пребацујући тежину напред-назад њих с чежњивом жељом.

Поглед на пса увалио му је дивљу идеју у главу. Сетио се приче о човеку, ухваћеном у мећави, који је убио вола и увукао се у лешину, и тако био спашен. Убио би пса и закопао руке у топло тело све док утрнулост не би из њих изашла. Тада би могао да запали још једну ватру. Обратио се псу, позвавши га; али у његовом гласу била је необична нота страха која је уплашила животињу, која никада раније није знала да човек говори на такав начин. Нешто је било у питању и његова сумњива природа је осетила опасност - није знала каква опасност, али негде је некако у његовом мозгу настала стрепња човека. Сравнао је уши на звук човековог гласа, а његови немирни, погрбљени покрети и подизања и померања предњих ногу постали су израженији, али човеку то није дошло. Спустио се на колена и пузао према псу. Ово необично држање поново је побудило сумњу и животиња је ситно скренула.

Човек је на тренутак седео у снегу и борио се за смирење. Затим навуче рукавице помоћу зуба и стаде на ноге. Прво је спустио поглед како би се уверио да заиста стоји, јер га одсуство осећаја у ногама није доводило у везу са земљом. Његов усправан положај сам по себи почео је да тера мреже сумње из пса; а када је проговорио необавезно, са звуком бичева у гласу, пас је пружио уобичајену верност и пришао му. Како је дошло до домета, човек је изгубио контролу. Руке су му блистале према псу и доживео је искрено изненађење када је открио да му руке не могу да се ухвате, да у заостајању нема ни савијања ни осећаја. На тренутак је заборавио да су смрзнути и да се све више смрзавају. Све се ово догодило брзо, и пре него што је животиња успела да побегне, рукама је заокружио њено тело. Седео је у снег и на тај начин држао пса, док је он режао, цвилио и мучио се.

Али то је било све што је могао учинити, држати његово тело заокружено у наручју и седети тамо. Схватио је да пса не може убити. Није било начина да се то уради. Беспомоћним рукама није могао ни да нацрта, ни да држи нож, нити да угаси животињу. Пустио га је, а он је дивље заронио, с репом међу ногама, и даље режећи. Зауставио се четрдесет стопа даље и радознало га осмотрио, оштро набодених ушију. Човек је погледао доле како би их пронашао и затекао их обешене на крајевима руку. Учинило му се радозналим да човек треба да користи очи како би сазнао где су му руке. Почео је да млати руке амо-тамо, ударајући рукама по рукама. Радио је то пет минута насилно, а срце му је испумпало довољно крви на површину да заустави дрхтање. Али у рукама се није пробудила сензација. Имао је утисак да му висе као тегови на крајевима руку, али када је покушао да отисак смањи, није могао да га пронађе.

Дошао му је одређени страх од смрти, досадан и опресиван. Тај страх је брзо постао дирљив кад је схватио да више није реч само о смрзавању прстију на рукама или ногама или о губитку руку и стопала, већ да је реч о животу и смрти са шансама против њега. То га је бацило у панику, а он се окренуо и потрчао уз поток низ стари, мутни траг. Пас се придружио позади и ишао у корак с њим. Трчао је слепо, без намере, у страху какав никада у животу није познавао. Полако, док је орао и лепршао се кроз снег, почео је поново да види ствари - обале потока, старе заглављене дрва, јасене без лишћа и небо. Трчањем се осећао боље. Није задрхтао. Можда би му се, ако би трчао даље, одмрзле; и, у сваком случају, ако би отрчао довољно далеко, стигао би до логора и дечака. Без сумње би изгубио неке прсте на рукама и ногама и део лица; али дечаци би се побринули за њега и спасили остатак кад би стигао тамо. А истовремено му је у уму била још једна мисао која је говорила да никада неће доћи до логора и дечака; да је било превише миља далеко, да га је смрзавање превише покренуло и да ће ускоро бити укочен и мртав. Ову мисао је задржао у позадини и одбио је да је размотри. Понекад се гурало напред и захтевало да га се чује, али он га је одгурнуо и трудио се да размишља о другим стварима.

Учинило му се радозналим што је уопште могао трчати на стопалима тако смрзнутим да их није могао осетити када су ударили у земљу и преузели тежину његовог тела. Чинило му се да прелази изнад површине и да нема никакве везе са земљом. Негде је једном видео крилатог Меркура и питао се да ли се Меркур осећао онако како се осећао док је прелетао земљу.

Његова теорија трчања док није стигао до кампа и дечаци су имали једну ману: недостајало му је издржљивости. Неколико пута је посрнуо, а на крају се преврнуо, згужвао и пао. Када је покушао да се дигне, није успео. Одлучио је да мора седети и одморити се, а следећи пут ће само шетати и наставити даље. Док је седео и враћао дах, приметио је да се осећа прилично топло и пријатно. Није дрхтао, а чинило се чак и да му је топао сјај досао у груди и труп. Па ипак, кад је додирнуо нос или образе, није било сензације. Трчање их не би одмрзло. Нити би му одмрзнуо руке и ноге. Тада му је синула мисао да се смрзнути делови његовог тела сигурно шире. Покушавао је да задржи ову мисао, да је заборави, да смисли нешто друго; био је свестан паничног осећаја који је изазвао и плашио се панике. Али мисао се потврдила и устрајала све док није произвела визију његовог тела потпуно замрзнутог. Ово је било превише, а он је још једном дивље трчао стазом. Једном је успорио у шетњи, али помисао да се смрзавање само продужи натерала га је да поново потрчи.

И све време пас је трчао с њим, за петама. Када је пао други пут, превио је реп преко предњих ногу и седео испред њега, радознало жељан и намерен. Топлина и сигурност животиње су га наљутили, а он ју је проклињао све док јој није угодно спустила уши. Овог пута дрхтање је брже дошло на човека. Губио је у својој борби са мразом. Увлачило му се у тело са свих страна. Помисао на то нагнала га је даље, али претрчао је не више од сто стопа, кад је тетурао и стрмоглавио се. Била је то његова последња паника. Када је повратио дах и контролу, седео је и у мислима забавио концепцију достојанственог сусрета са смрћу. Међутим, концепција му није дошла на такав начин. Његова идеја је била да је правио будалу од себе, трчећи около као кокош одсечене главе - таква му је сличност пала на памет. Па, ионако је морао да се смрзне и могао би то и пристојно схватити. Са овим новопронађеним душевним миром, дошло је до првих трагова поспаности. Добра је идеја, помислио је, да преспавам до смрти. Било је то као да узмем анђест. Замрзавање није било толико лоше као што су људи мислили. Било је пуно горих начина да се умре.

Замислио је како дечаци следећег дана проналазе његово тело. Изненада се нашао с њима, долазио стазом и тражио себе. И, још увек с њима, заобишао је скретање у стази и нашао се како лежи у снегу. Више није припадао себи, јер је већ тада био ван себе, стајао је са дечацима и гледао се у снег. Свакако је било хладно, била је његова мисао. Када се вратио у Сједињене Државе, могао је рећи људима шта је права прехлада. Прешао је са овога на визију олдтајмера на Сумпор Црееку. Могао је да га види сасвим јасно, топло и удобно, и пуши лулу.

„Био си у праву, стари магарче; био си у праву “, промрмљао је човек олдтајмеру Сулпхур Цреека.

Тада се човек утонуо у оно што му се чинило најудобнијим и најзадовољнијим сном који је икад познавао. Пас је седео сучелице њему и чекао. Кратки дан се привео крају у дугом, полаганом сумраку. Није било знакова пожара који треба запалити, а, осим тога, никада пасје искуство није знало да човек седи тако на снегу и не пали ватру. Како се сумрак одмицао, његова жељна ватра за ватром савладала га је, и уз велико подизање и померање предњих ногу, тихо је зацвилила, а затим спљостила уши у ишчекивању да га човек сакрије. Али човек је и даље ћутао. Касније је пас гласно зацвилио. И још касније се пришуљао човеку и осетио мирис смрти. Због тога се животиња накостријешила и повукла. Мало дуже је то одлагало, завијајући под звездама које су скакале и играле и блистале сјајно на хладном небу. Затим се окренуло и кренуло стазом у правцу логора који је познавао, где су били други добављачи хране и добављачи ватре.